EARTHTALK Q&A: Los bisontes están de vuelta

Estimado EarthTalk: Nuestros antepasados diezmaron las grandes manadas de bisontes salvajes del siglo XIX. ¿Están en peligro los que quedan hoy en día? Si es así, ¿qué estamos haciendo al respecto?            -- M. Nadler, Atlanta, GA
Tras haber sido diezmados casi por completo a finales del siglo XIX, los rebaños de bisontes americanos se han recuperado hasta alcanzar niveles lo suficientemente estables como para ser retirados de la lista de especies en peligro de extinción. Photo Credit: Eric Esma / Pexels

Roddy Scheer & Doug Moss
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Hace sólo 150 años, 30 millones de bisontes americanos habitaban las Grandes Llanuras. Sin embargo, la especie estuvo a punto de extinguirse después de que los hombres de la frontera blanca se desplazaran hacia el oeste en el siglo XIX, trayendo ganado que propagó enfermedades a los bisontes y alterando el terreno para construir ciudades, granjas y pastos. En 1871 y 1872, los cazadores mataban unos 5.000 bisontes al día. En 1884, quedaban poco más de 300 bisontes en Estados Unidos.

El bisonte era vital para las sociedades nativas americanas, que lo utilizaban como alimento, vestido, refugio, herramientas y ceremonias. Mantenían una relación próspera con el bisonte porque lo cazaban con moderación y utilizaban todas sus partes. Y los bisontes eran fundamentales para la ecología local. Fertilizaban la vegetación y se comían las plantas altas, permitiendo el crecimiento de hierba nutritiva más corta, de la que dependía el perrito de las praderas de cola negra como principal fuente de nutrición. El declive del bisonte perjudicó al perrito de las praderas y a otros seres vivos.

Gracias a las organizaciones de conservación y a ciudadanos particulares, el bisonte se salvó de la extinción. A finales del siglo XIX, los ganaderos capturaron bisontes y empezaron a criar sus propios rebaños. Los parques nacionales también ayudaron a proteger y repoblar los bisontes. La Ley Lacey de 1894 se promulgó “para proteger a las aves y animales del Parque Nacional de Yellowstone, y para castigar los delitos cometidos en dicho parque, y para otros fines”. En 1905 se creó la Sociedad Americana del Bisonte (ABS), con el Presidente de EE UU Theodore Roosevelt como presidente honorario. Roosevelt utilizó su autoridad para ayudar a la ABS a obtener tierras y promover proyectos de reintroducción del bisonte, y la población de bisontes aumentó a unos 12.000 ejemplares en la década de 1920. Más recientemente, el bisonte americano ha experimentado un enorme resurgimiento. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU. cifra su número en “aproximadamente 20.500 bisontes de las Llanuras en rebaños de conservación y otros 420.000 en rebaños comerciales”. Como su número es estable, ya no están clasificados en peligro de extinción.

Científicos y grupos de conservación siguen trabajando para garantizar la supervivencia del bisonte. Algunas organizaciones de interés público, como Earthjustice, han defendido al bisonte en el frente legal. En 2012, Earthjustice defendió el traslado de bisontes salvajes de Yellowstone a las reservas indígenas de Fort Peck y Fort Belknap, a pesar de los intentos de los grupos de interés ganadero de bloquear tales esfuerzos. En 2022, la Oficina de Gestión de Tierras aprobó una propuesta para permitir el pastoreo de bisontes en 63.000 acres de tierras públicas en Montana. Esta decisión está siendo defendida por los litigios de Earthjustice. Cada año se trasladan cientos de bisontes a reservas de nativos americanos en un esfuerzo por resarcir a las tribus indígenas que fueron despojadas injustamente de una especie tan indispensable para sus tradiciones y estilos de vida. En la actualidad, unas 82 tribus indígenas estadounidenses y canadienses tienen cerca de 20.000 bisontes en 65 rebaños.

Los bisontes siguen teniendo problemas, como la propagación de la brucelosis, que provoca abortos, infertilidad y una menor producción de leche. Los científicos siguen intentando encontrar una cura. Los turistas también han creado problemas. Las crías de bisonte que entran en contacto con humanos pueden ser rechazadas por su manada, y a menudo se les aplica la eutanasia tras ese abandono. Pero a pesar de esta turbulenta historia, se espera que el número de bisontes siga creciendo, ¡gracias al trabajo de las organizaciones de conservación, los organismos gubernamentales y legales, y los particulares!

CONTACTOS: How We Helped Bison Make a Huge Comeback, earthjustice.org/feature/bison-recovery-prairie; USFW Plains Bison, fws.gov/species/plains-bison-bison-bison-bison; Brucellosis and Yellowstone Bison, aphis.usda.gov/animal_health/animal_dis_spec/cattle/downloads/cattle-bison.pdf.

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