En cuarentena: nueva ley obstaculiza el esfuerzo por la reapertura de escuelas de California

Joe Hong | CalMatters
Kayden Christiansen regresa de la escuela en su casa en Simi Valley. Photo Credit: Shae Hammond / CalMatters

Heather Christensen recibió un correo electrónico el 14 de agosto de parte de la escuela de su hijo, diciendo que su niño de 10 años, había estado en contacto con un compañero de clase que dio positivo por COVID-19.

Como lo requieren las pautas de salud de California, el hijo de Christenson, Kayden, tendría que estar en cuarentena en casa durante 10 días.

“Era solo el cuarto día de clases”, nos comentó. “No solo se está perdiendo de sus amigos, sino que también está estresado por quedarse atrás”.

El maestro de Kayden en la Primaria Madera en el Distrito Escolar Unificado de Simi Valley cerca de Los Ángeles le proporcionó un paquete para que lo completara durante los 10 días de cuarentena. Christensen dijo que Kayden lo terminó en tres días y desde entonces ha pasado su tiempo viendo televisión y jugando videojuegos.

A medida que las escuelas de California volvieron a abrir en medio de la propagación de la variante delta que es más transmisible y mortal, las cuarentenas de los estudiantes se volvieron algo común en unos cuantos días. El Distrito Unificado de San Francisco informó 64 casos positivos entre los estudiantes solamente dentro de la primera semana de apertura. El martes, el Distrito Unificado de Los Ángeles informó sobre  6,500 estudiantes que estaban aislados una semana después de que comenzaran las clases.

Pero una nueva ley estatal está socavando la capacidad de las escuelas para mantener a los niños involucrados académicamente durante las cuarentenas. Sus disposiciones intentan ampliar un programa destinado a ser de estudio independiente, en forma de aprendizaje remoto, originalmente ideado para ser a largo plazo, para que ahora pueda satisfacer las necesidades espontáneas y a corto plazo de los estudiantes temporalmente en cuarentena.

Las escuelas dicen que no pueden contratar a los maestros requeridos para proporcionar estudios independientes a estos estudiantes en cuarentena. Como resultado, estos pueden languidecer en un limbo educativo, mientras que las escuelas corren el riesgo de perder fondos estatales durante los días en que técnicamente están “ausentes”.

En Simi Valley Unified, el superintendente Jason Peplinski dice que el distrito carece del personal necesario para ofrecer una instrucción sustancial a estudiantes como Kayden. Para empeorar las cosas, dice que el distrito podría perder fondos estatales, que se basan en la asistencia estudiantil, debido a que no se imparten clases durante las cuarentenas. Con alrededor de 250 estudiantes que ya estaban en cuarentena la semana pasada, Peplinski estima que el distrito perderá $ 13,000 por día.

Muchas escuelas tampoco pueden satisfacer las necesidades de un número creciente de padres, preocupados por los riesgos de la variante delta, que buscan tener a sus hijos estudiando a manera más independiente en forma más permanente.

“Lo que hicieron fue arruinar ambos programas. Sé que los legisladores son personas con buenas intenciones, pero no tenían suficientes perspectivas de parte de los educadores “.

Jason peplinski, superintendente del distrito unificado de Simi Valley

En el Distrito Unificado de San Francisco, 800 estudiantes solicitaron recientemente estudiar a manera independiente para evitar la propagación de la variante delta, más del doble de la cantidad de estudiantes que se inscribieron antes de que comenzara el año escolar la semana pasada. Un portavoz del distrito dice que es posible que no haya suficientes maestros para acomodar a todos estos estudiantes.

Los superintendentes del distrito indican que la nueva ley estatal ha forzado un matrimonio entre el estudio independiente y el aprendizaje a distancia, interrumpiendo aún más las reaperturas de escuelas que ya están siendo amenazadas por la variante delta.

“Lo que hicieron fue arruinar ambos programas”, dijo Peplinski. “Sé que los legisladores son personas con buenas intenciones, pero no tenían suficientes perspectivas de los educadores”.

Estudio independiente: no es una solución general

El estudio independiente existía mucho antes de la pandemia. Esta forma de instrucción funcionó mejor para los atletas que viajaban, los niños actores y los estudiantes que querían avanzar más rápidamente.

Los estudiantes recolectaban paquetes de sus escuelas y los completaban por su cuenta. Por lo general, no se requería que los maestros se comunicaran con los estudiantes con frecuencia, pero eso variaba según sus necesidades individuales.

“El estudio independiente no es apropiado para todos los niños”, dijo Peplinski. “Los únicos niños que realmente pueden elegir el estudio independiente son los que pueden quedarse en casa contando con cuidado infantil”.

Los legisladores estatales cambiaron drásticamente estas reglas solo unas semanas antes de que las escuelas de California volvieran a abrir para el primer año escolar completamente en persona desde el comienzo de la pandemia.

Después de la devastación causada por el cierre de escuelas, la educación a distancia se convirtió en un término radiactivo para los legisladores. Desde el comienzo de la pandemia, tanto los estudiantes como los maestros han tenido poca responsabilidad. La asistencia y las calificaciones se desplomaron. Los estudiantes más jóvenes se desvincularon especialmente los estudiantes de ingles y estudiantes con discapacidades se quedaron desproporcionadamente atrasados en cuanto a su aprendizaje.

El método de estudios a manera independiente proporcionó una plantilla para mejorar el aprendizaje a distancia para el pequeño porcentaje de estudiantes cuyos padres aún no se sentían cómodos con enviarlos de regreso a los campus.

Las disposiciones de la nueva ley “mejoraron el programa existente para garantizar que los estudiantes reciban un plan de estudios comparable al de los estudiantes presenciales y que cuenten con un mayor tiempo de acceso con los maestros”, dijo el asambleísta demócrata Patrick O’Donnell de Long Beach, presidente del Comité de Educación de la Asamblea. “Al comenzar el nuevo año escolar, supervisaremos y contemplaremos ajustes si es necesario”.

Un portavoz del vicepresidente del comité, el republicano Kevin Kiley de Rocklin, dijo que el aprendizaje a distancia del año pasado nunca tuvo la intención de ser una solución permanente. “Los legisladores estaban tratando de enforzar un punto en cuanto a este tema”, dijo el portavoz Josh Hoover. “Y dicen que las escuelas deben ser abiertas a manera presencial, y que la educación a distancia ya no es una opción viable”.

Pero los superintendentes dicen que la legislación firmada por el gobernador Gavin Newsom el 9 de julio corrigió en exceso las deficiencias del aprendizaje a distancia al obligar a los distritos a rediseñar completamente los programas de estudio independientes como la única alternativa a la instrucción en persona.

“En el nivel de primaria, podría significar fácilmente que un estudiante puede ya no contar con un espacio cuando decida regresar”.

Don Austin, superintendente del distrito unificado de Palo Alto

Ahora se requiere que los distritos proporcionen a los estudiantes instrucción en vivo como parte del plan de estudios independiente. Los maestros deben trabajar con los padres y los estudiantes para diseñar un plan de estudio. La proporción de estudiantes por maestro para el estudio independiente no puede ser más alta que los promedios de todo el distrito.

Y bajo la nueva ley estatal, si un estudiante decide regresar a ser instruido en persona, el distrito tiene cinco días para cumplir con este requerimiento. Esto podría ser una pesadilla logística considerando que muchas clases ya han alcanzado su máximo en cupo de estudiantes.

“En las escuelas intermedias y secundarias eso no significa únicamente un solo un estudiante, es un estudiante multiplicado por la cantidad de clases que toman”, dijo Don Austin, superintendente del Distrito Escolar Unificado de Palo Alto. “En el nivel de primaria, puede significar fácilmente que un estudiante puede no tener un lugar cuando decida regresar”.

Austin y su equipo finalmente decidieron contratar a una tercera institución para administrar su programa de estudio independiente. El distrito está pagando $ 3,000 adicionales por cada uno de sus aproximadamente 230 estudiantes matriculados.

“Tuvimos que crear las reglas de la Legislatura en un mes”, dijo. “Se hizo sin tener el pleno conocimiento de cómo funcionaria en forma real”.

A medida que se reanudan las clases, el estudio independiente se encuentra con la variante delta

Según los funcionarios del distrito y sus cabilderos en Sacramento, las nuevas reglas del estudio independiente fueron aprobadas durante un momento más optimista cuando las tasas de vacunación estaban aumentando y la pandemia parecía estar retrocediendo.

“En defensa del gobernador y la Legislatura, fue un conjunto de circunstancias completamente diferente”, dijo Snider. “El COVID tenía una tendencia a la baja. El pico de la variante delta lo cambió todo “.

En el Distrito Unificado de San Francisco, 700 estudiantes se habían inscrito para estudios independientes antes de la fecha límite inicial del 30 de julio que había sido impuesta por el distrito, después de que más padres expresaron interés por temor a la variante delta, el distrito extendió la fecha límite hasta el 27 de agosto. Hasta ahora, se han inscrito 800 estudiantes adicionales. La dotación de personal es la preocupación más urgente.

“Ya estamos experimentando una escasez de maestros”, dijo Gentle Blythe, portavoz del distrito. “Tratar de agregar maestros al programa de estudios independiente, simplemente exacerba ese desafío”.

En Nevada Joint Union High, un distrito de aproximadamente 2,500 estudiantes, el programa de estudio independiente ya está completo. Después de ver 30 casos de COVID en los primeros tres días de clases, el superintendente Brett McFadden dijo que espera que más padres soliciten un cambio al programa de estudios independiente.

“En este momento, con la explosión de la variante delta, la única otra opción es el programa de estudios independiente”, indico. “Pero todos tenemos un número limitado de profesores que pueden enseñarlo”.

La ironía de este momento no pasa desapercibida para los cabilderos como Snider. Con el presupuesto estatal de este año, las escuelas de California están recibiendo más dinero que nunca. Pero el dinero no significa que habrán más maestros, dijo.

“La desconexión es que Sacramento les ha dado a los distritos cantidades de dinero para contratar, pero no hay nadie para poder ser contratado”, dijo. “Estamos sacándole el jugo a más maestros, de los que podemos reclutar”.

Poner en cuarentena a estudiantes sin plan

La nueva ley de estudios independientes ha tenido a las escuelas de California reabriendo sin una opción a corto plazo para poder enseñar a los estudiantes en cuarentena. Un programa de estudios independiente puede tardar varios días en planificarse. Para cuando este listo, la cuarentena podría estar a la mitad.

Y debido a que los estudiantes durante ese tiempo trabajarían con un maestro que no es usualmente el de su aula habitual, los educadores dicen que no tiene sentido como medida temporal.

Algunos distritos han hecho que los maestros mantengan a sus estudiantes comprometidos durante la cuarentena. Otros estudiantes se han quedado en la oscuridad.

Caroline Colson, madre de un estudiante de Skyline High School en Oakland, dijo que su hijo no recibió trabajo escolar durante la cuarentena. Ella y su hijo hicieron repetidos intentos de contactar a sus maestros.

“Mi hijo ha sido proactivo en comunicarse con sus maestros sobre las asignaciones”, indico. “Nadie se ha acercado a mí”.

John Sasaki, un portavoz del Distrito Escolar Unificado de Oakland, dijo que nada impide que los maestros asignen trabajo a los estudiantes en cuarentena.

En las escuelas públicas tradicionales, sin embargo, no se puede exigir a los maestros que enseñen tanto en el aula física como virtual, y los educadores están de acuerdo en que no es razonable pedirles a los maestros que administren un aula en persona mientras trabajan de forma remota con sus estudiantes en cuarentena.

En Lodestar, una escuela autónoma de Oakland que atiende a menos de 1,000 estudiantes, los estudiantes de noveno y décimo grado fueron enviados a casa cuando cinco estudiantes mostraron síntomas y cuatro pruebas COVID separadas entre los estudiantes y el personal dieron positivo. La escuela cambió inmediatamente al aprendizaje a distancia para todos.

“Mi hijo se lo tomó bastante bien, pero está ansioso por volver a la escuela”, dijo Lakisha Young, padre de Lodestar y director ejecutivo de un grupo de defensa de padres llamado The Oakland REACH. “La transición no fue tumultuosa. Todos hemos tenido mucho tiempo para adaptarnos a una nueva normalidad “

Pero incluso si los estudiantes permanecen ocupados durante la cuarentena, aún cuentan como ausentes. Debido a que los fondos estatales para los distritos escolares se basan en la asistencia, los superintendentes temen que todas las ausencias sumen cientos de miles de dólares en fondos perdidos este año.

Nicholas Filipas, portavoz del Departamento de Educación de California, dijo que los distritos pueden excusar estas ausencias presentando el mismo formulario que usan cuando cierran debido a emergencias como incendios forestales. Pero Filipas dijo que los distritos también deben presentar planes para proporcionar estudios independientes a los estudiantes que estuvieron fuera.

En Green Dot Charter School en el sur de Los Ángeles, los administradores están tratando de asegurarse de que los protocolos de cuarentena no reduzcan sus fondos. Los funcionarios escolares están negociando actualmente con el sindicato de maestros de la escuela para crear un programa de estudio independiente temporal que requiera que los maestros que se incorporen puedan hacer llegar cualquier presentación que den en el aula y mantengan horas de oficina en Zoom para los estudiantes en cuarentena.

Pero según Dustin Stevenson, maestro de Green Dot, los administradores y maestros simplemente están marcando las casillas para asegurarse que no pierdan los fondos estatales. Dijo que simplemente cargar materiales instructivos no es suficiente para la mayoría de los estudiantes, especialmente los estudiantes de inglés. Y dijo que esperar que los estudiantes asistan voluntariamente al horario de oficina no es realista.

“Literalmente, ninguna de las lecciones que he dado desde el miércoles pasado tendría sentido en casa”, dijo Stevenson. “Eso es parte de lo que hace esta situación tan frustrante”.

Alanna Klein, portavoz de Green Dot, dijo que el programa temporal de estudios independientes “excede los requisitos” de la nueva ley estatal.

Dados los problemas desde la reapertura de las escuelas de California, los funcionarios del distrito esperan que haya un remedio más permanente. En las próximas semanas, los legisladores votarán un proyecto de ley de “limpieza” presupuestaria que podría responder a las críticas generalizadas al cambio del estudio independiente.

“Los superintendentes de todo el estado están luchando por encontrar una solución viable en torno a las nuevas reglas, y no han podido hacerlo hasta ahora”, dijo Snider. “Muchos de nuestros líderes escolares están contando con una  Legislatura que se adhiera más a sus necesidades”.

Christiansen, la madre de Simi Valley, dijo que cualquier tipo de lección virtual sería mejor que la  experiencia original de cuarentena de su hijo.

“Mi hijo no puede seguir siendo enviado a casa sin ninguna instrucción durante varios días o semanas”, expresó. “Después del aprendizaje virtual del año pasado, ya está bastante atrasado”.

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